Was ist die Abfallwirtschaftsbranche?

Unter Abfallmanagement versteht man das Sammeln, Transportieren, Verarbeiten und Recyceln bzw. Entsorgen fester, flüssiger und gasförmiger Abfälle auf ökologisch sinnvolle Weise. Die Abfallwirtschaft besteht aus den für diese Aufgabe zuständigen Unternehmen. An vielen Orten wird die Abfallentsorgung von privaten Unternehmen durchgeführt, entweder direkt oder im Auftrag einer lokalen Regierung, während in anderen Gerichtsbarkeiten die Abfallentsorgung über lokale Regierungsbehörden erfolgt.

Traditionell wurden feste Abfälle von Verbrauchern gesammelt und auf eine Deponie transportiert. Da die Menge an Siedlungsabfällen (MSW) zugenommen hat, haben die Bedenken hinsichtlich der Entsorgungsmethoden zugenommen. In manchen Gebieten mangelt es nicht nur an Deponien, sondern wissenschaftliche Fortschritte haben auch eine Reihe von Umweltproblemen hinsichtlich der Kontamination durch unbehandelte Deponien aufgedeckt. Neben der Suche nach alternativen Entsorgungsmethoden für Hausmüll hat die Abfallwirtschaft auch ihr Deponiemanagement überprüft. Mülldeponien in den USA und vielen anderen Regionen verfügen mittlerweile über Lehmauskleidungen, und der Müll wird jeden Tag ausgebreitet, verdichtet und dann mit Erde bedeckt.

Auch im Recycling ist die Abfallwirtschaft weltweit führend geworden. Japan hat vielleicht die bisher beste Erfolgsbilanz: Über 70 % aller Siedlungsabfälle werden recycelt. In den USA beträgt diese Menge etwa 33 %, und im Vereinigten Königreich beträgt die Gesamtmenge etwas mehr als ein Viertel der produzierten Siedlungsabfälle. Recycling reduziert nicht nur die Abfallentsorgung, sondern spart auch Produktionsenergie.

Es gibt eine Reihe anderer Entsorgungsmöglichkeiten, die die Abfallwirtschaft nutzt, um den Bedarf an Deponien zu reduzieren. Die Verbrennung ist eine ausgereifte Technologie, aber einige Anlagen sind mittlerweile so ausgestattet, dass sie den verbrannten Abfall in Energie in Form von Wärme, Strom oder Gas umwandeln können. Viele dieser Anlagen sortieren zunächst die wiederverwertbaren Produkte und nutzen dann die Wärme der Verbrennungsanlagen, um das Wasser in Dampf umzuwandeln, um die Anlage zu betreiben oder Strom zu erzeugen. Japan ist sehr erfolgreich bei der Nutzung von Energie aus Abfällen, die in ATT-Anlagen (Advanced Heat Treatment) verarbeitet werden, um einen Teil seines kommunalen Strombedarfs zu decken. Auch in Europa und Nordamerika wurden große HTA-Anlagen gebaut.

Abfälle können mit thermischen, chemischen, biologischen und physikalischen Verfahren behandelt werden. Eine biologische Entsorgungsmöglichkeit, die die Abfallwirtschaft derzeit prüft, ist der Einsatz der aeroben Vergärung. Im Jahr 2002 wurde die Thomley-Abfallumladestation in der Grafschaft Durhan, Großbritannien, mit zwei aeroben Vergärungstürmen eröffnet. Diese Anlage verarbeitet nicht getrennten Siedlungsabfall und leitet erfolgreich mehr als 70 % des verarbeiteten Abfalls von Deponien oder Verbrennungsanlagen ab.

Einige Bereiche der Abfallwirtschaft sind auf die Entsorgung medizinischer, giftiger oder gefährlicher Abfälle spezialisiert. Diese Unternehmen befassen sich mit der Asbestsanierung, der Sanierung giftiger Standorte und der Entsorgung von Stoffen, die nicht deponiert werden dürfen. Viele Länder und lokale Regierungsbehörden haben spezielle Vorschriften, die die Entsorgung solcher Gegenstände vorschreiben. Dabei geht es in der Regel um die Behandlung des Abfalls so, dass er unschädlich oder zumindest weniger giftig ist, sowie um die endgültige Entsorgungsmethode. Giftige flüssige Abfälle werden häufig in unterirdischen Injektionsbrunnen deponiert, die streng reguliert sind, um eine Kontamination des Trinkwassers zu verhindern.

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