Was sind Elchhornkorallen?

Die Elchhornkoralle oder Acropora palmate ist eine Korallenart, von der man annimmt, dass sie in der Karibik beheimatet ist. Die Koralle wird so genannt, weil sie den Geweihen vieler Elcharten ähnelt. Elchhornkorallen gelten als Schlüssel zur strukturellen Integrität und Ökologie der Korallenriffe, die viele Landmassen in der Karibik umgeben. Ihre Zahl ging ab den 1970er Jahren aufgrund umweltbedingter und vom Menschen verursachter Faktoren rapide zurück.

Viele in der Karibik und im Golf von Mexiko vorkommende Rifffische nutzen Elchgeweihkorallen als Lebensraum. Korallen wachsen rasant, viele erreichen einen Durchmesser von mehr als 12 Fuß (3,5 Meter). Aufgrund der darauf lebenden Zooxanthellen-Algen erscheinen sie gelb bis braun. Diese Algen haben eine symbiotische Beziehung mit der Elchgeweihkoralle. Korallen sind nicht zur Photosynthese fähig und sind auf Algen angewiesen, um die Nährstoffe zu sammeln, die sie zum Überleben benötigen, und die Algen haben einen Lebensraum.

Die Elchgeweihkoralle ist in erster Linie eine asexuelle Art und vermehrt sich hauptsächlich durch Fragmentierung. Zur Fragmentierung kommt es, wenn Teile größerer Kolonien abfallen. Diese alten Zweige schließen sich einer neuen Basis an und beginnen von vorne.

Die sexuelle Fortpflanzung kann einmal im Jahr stattfinden, normalerweise zwischen August und September. Die Larven der Planula, die sexuellen Nachkommen der Koralle, werden in die vorbeiströmende Strömung entlassen und vom Plankton aufgenommen. Nach einigen Tagen verwandeln sich die wenigen überlebenden Planikeln und bilden eine neue Kolonie, sobald sie eine geeignete Basis gefunden haben.

Diese Art bleibt aufgrund eines rapiden Rückgangs ihrer Bestände seit den 1970er Jahren auf der Liste der stark gefährdeten Arten. Seit 2011 ist die Menge der im Karibischen Meer gefundenen Elchgeweihkorallen um etwa 90 % zurückgegangen. Es ist bekannt, dass Umweltfaktoren wie Hurrikane und Stürme zu großen Bevölkerungsverlusten führen. Diese können jedoch leicht überwunden werden, da die primäre Art der asexuellen Fortpflanzung des Elchhorns es ermöglicht, dass neue Kolonien die durch physische Schäden ausgerotteten Kolonien ersetzen.

Andere Faktoren stellen eine größere Bedrohung für das Überleben der Koralle dar. Ein anhaltender Temperaturanstieg hat dazu geführt, dass sich Elchkorallen aus ihrem normalen Verbreitungsgebiet zurückgezogen haben, während Korallenbleiche und Krankheiten zur Dezimierung ganzer Korallengebiete entlang der Küsten geführt haben. Dies macht ihre Fähigkeit zur asexuellen Fortpflanzung unwirksam und stellt zusätzliche Schwierigkeiten für ihre Art der sexuellen Fortpflanzung dar.

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