Was sind Schneestürme?

Schneestürme sind äußerst gefährliche Wetterereignisse, die vor allem durch starken Schneefall, starke Winde, kalte Temperaturen und Sichtverhältnisse nahe Null gekennzeichnet sind. Wenn im Januar plötzlich ein Hurrikan der Kategorie 1 im Mittleren Westen der USA auftreten würde, wären die Folgen einem Schneesturm sehr ähnlich. Manche Schneestürme sind so heftig und einprägsam, dass sie Teil der Wettergeschichte werden. Ein besonders verheerender Schneesturm, der sich beispielsweise 1978 über dem Gebiet der Großen Seen bildete, wird noch immer als „Großer Schneesturm von 1978“ bezeichnet. Ähnliche Schneestürme in den Jahren 1977 und 1993 gelten ebenfalls als „Stürme des Jahrhunderts“.

Während verschiedene Länder unterschiedliche Kriterien zur Definition von Schneestürmen verwenden, muss das Sturmsystem im Allgemeinen eine bestimmte Intensität erreichen, um einen Schneesturm von einem allgemeinen Wintersturm zu unterscheiden. Eines dieser Kriterien ist die Windgeschwindigkeit. Anhaltende Windgeschwindigkeiten bei echten Schneestürmen überschreiten 35 mph (ungefähr 53 km/h). Dies entspricht einem tropischen Tiefdruckgebiet oder einem minimalen tropischen Sturm in wärmeren Klimazonen. Während des Schneesturms von 1978 wurden in Ohio anhaltende Windgeschwindigkeiten von 100 mph (ca. 161 km/h) registriert, zusammen mit einem rekordtiefen Luftdruck von 28,28 Zoll (71,83 cm).

Ein weiteres charakteristisches Merkmal von Schneestürmen ist die eingeschränkte Sicht. Obwohl sich die Sichtkriterien von Land zu Land leicht unterscheiden, ist die Sicht bei Schneestürmen oft stundenlang auf weniger als 400 Meter (1/4 Meile) reduziert. Bei einer Intensivierung, dem sogenannten Bleaching, kann die Sichtweite nahezu auf Null reduziert werden. Bei der Berichterstattung über den Schneesturm von 1978 geriet ein in Cleveland ansässiges Fernsehnachrichtenteam während der Übertragung eines Live-Berichts in einen Stromausfall. Schneestürme enthalten große Mengen trockenen, weißen Schnees, der dazu neigt, lockere Schneeverwehungen zu bilden.

Um schwere Winterstürme als offizielle Schneestürme zu qualifizieren, sind nicht immer kalte Temperaturen erforderlich, aber in bestimmten Ländern muss der Windchill-Faktor unter -13 °F (-25 °C) fallen. Selbst wenn die Umgebungslufttemperatur 32 °F (0 °C) erreicht, können die starken Winde bei Schneestürmen den Windchill-Faktor auf ein sehr kaltes Niveau reduzieren. Starke Winde können auch große Schneeverwehungen verursachen, die innerhalb von Minuten Häuser und Autos begraben. Die Landschaft nach einem Schneesturm ähnelt oft einer unstrukturierten Sanddüne mit großen Schneeverwehungen, die von dünnen Stellen gefrorenen Bodens umgeben sind.

Blizzards entstehen in der Regel in Regionen, die für turbulente Wettersysteme und strenge Winter bekannt sind, etwa im Nordosten der USA oder in Teilen Kanadas, aber einige sind auch an überraschenden Orten bekannt. Der Schneesturm von 1993 beispielsweise traf Gebiete bis nach Alabama und Florida. In der Regel entstehen jedoch die meisten Schneestürme in den Vereinigten Staaten in der Region der Großen Seen oder an der östlichen Atlantikküste. Eine starke Sturmfront namens Alberta Clipper löst Schneestürme in den Großen Seen aus, während starke Stürme namens Nor'easters im Nordosten der USA für Schneestürme sorgen.

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